LAC Atlas

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La Escondida, Chile

La Escondida, Chile, 2008
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The La Escondida Mine is located in the north of the country in the Atacama Desert, 170 km to the southeast of Antofagasta and 3 100 metres above sea level. In 1990 Minera Escondida, the Escondida Mining Company, began to extract gold, silver, and mainly copper there. Since 2005 the company has also worked North Escondida, a second open pit mine located 5 km from the main site. La Escondida is now the largest producing copper mine in the world and, in 2008, accounted for more than 23.5 per cent of total Chilean output of the mineral, with 1 255 019 tonnes. The company extracts 360 million tonnes of copper each year (Minera Escondida 2010). Even though the mining facilities were designed and built following rigorous environmental specifications and meeting international standards, the environmental effects created by open-pit mines are widely known. The 1975 satellite image pictures the area before any mining had begun. It stands in strong contrast to the 2008 image, where mining development is visible with extensive infrastructure installations and pits (areas in blue and white in the centre of the image). The lower left of the 2008 image also shows the mine waste reservoir (in blue).

La Escondida está situada al norte del país, en el Desierto de Atacama, a 170 km al sureste de Antofagasta y a 3 100 m.s.n.m. En 1990, la compañía Minera Escondida inició la explotación de oro, plata y principalmente cobre. Desde 2005 la compañía explota también Escondida Norte, un segundo tajo abierto que se ubica a 5 km del tajo principal. La Escondida es actualmente la operación minera de cobre de mayor producción en el mundo y, en 2008, representó más del 23,5 por ciento de la producción total chilena del mineral, con 1 255 019 toneladas. La compañía mueve anualmente el orden de 360 millones de toneladas de cobre (Minera Escondida 2010). Las instalaciones fueron construidas y diseñadas siguiendo especificaciones ambientales rigurosas y cumpliendo con los estándares internacionales, sin embargo los impactos ambientales que las operaciones mineras a tajo abierto generan son ampliamente conocidos. En la imagen de 1975 se observa el área cuando aún no se habían iniciado las actividades mineras comparada con la imagen de 2008, donde es visible el desarrollo minero con amplias instalaciones y excavaciones (áreas en azul y blanco al centro de la imagen). En la imagen de 2008 también se observa el embalse de desechos en la parte inferior izquierda (en azul).